Hier zijn de vier plaatsen waar NASA's asteroïde-sonde zou kunnen landen - BGR

NASA's OSIRIS-REx ruimtevaartuig loopt momenteel rond de asteroïde bekend als Bennu. Het is maanden geleden geweest om foto's te maken en het oppervlak van de asteroïde te vegen om een ​​beter idee te krijgen van de gevaren waarmee de sonde zou kunnen worden geconfronteerd wanneer deze uiteindelijk de grond raakt.

Nu, na elke vierkante centimeter van deze enorme rots te hebben gescand, is NASA beperkt op mogelijke landingsplaatsen tot slechts vier kandidaten . Elk van de vier plekken is relatief aantrekkelijk, met weinig grote brokstukken, maar het wetenschapsteam heeft nog werk te doen voordat ze de laatste beslissing kunnen nemen.

Toen de missie voor het eerst werd gelanceerd, dacht NASA dat het goed ging. om sneller vooruitgang te boeken dan zij deden. Toen de sonde bij Bennu arriveerde, ontdekte ze dat de asteroïde eigenlijk veel "rommeliger" was dan je had kunnen raden, met puin verspreid over het hele oppervlak. Dit heeft het zoeken naar een geschikte contactsite bemoeilijkt.

Het uiteindelijke doel is altijd geweest om monsters van asteroïde materiaal te verzamelen en terug te sturen naar de aarde. Het is moeilijk om te selecteren waar dit monster moet worden genomen vanwege de vereisten van het monsterafnamesysteem van het ruimtevaartuig. Het materiaal moet kleiner zijn dan een inch, anders kan de sonde het niet vangen, maar de vier potentiële landingsplaatsen lijken een geschikt materiaal te bieden.

"We wisten dat Bennu ons zou verrassen, dus we zijn voorbereid op alles wat we kunnen vinden," zei hoofdonderzoeker OSIRIS-REx, Dante Lauretta, in een verklaring. "Zoals bij elke verkenningsmissie vereist het omgaan met het onbekende flexibiliteit, middelen en vindingrijkheid. Het OSIRIS-REx-team heeft deze essentiële kenmerken aangetoond om het onverwachte tijdens de ontmoeting met Bennu te overwinnen. "

Van daaruit zal het team de selecties beperken tot twee en vervolgens over de scène vliegen om de voorbeeldverzamelingssite te kiezen. . Deze manoeuvre zal pas volgend jaar plaatsvinden, en de terugvlucht naar de aarde zal nog drie jaar duren, dus we zullen niet eerder een Bennu-asteroïde bit voor het einde van het 2023-jaar krijgen.

Dit artikel verscheen eerst (in het Engels) op BGR